¿Por qué la gasolina está más cara en verano?

Ayer, 8 de Julio, pero en el año 1839, venía al mundo John Davison Rockefeller, empresario industrial de EEUU con negocios muy importantes en la industria petrolera. De hecho, me atrevería a decir que es el hombre que más dinero ha ganado en la historia con el petroleo (es mucho decir, lo sé). En New York hay un gran edificio en su honor (y sus descendientes). Fue el creador de Standard Oil, ese conglomerado de empresas petroleras que Rockefeller se encargó de ir comprando para no tener competencia, hasta que en 1890 apareció la Ley Sherman y rompió su basto monopolio.

También me atrevería a decir que es el hombre más rico habido nunca, como ayer en su efeméride habitua, señalaba Nieves Concostrina. Hombre de negocios de toda la vida, en el audio anterior ya podréis ver como con 13 años prestaba dinero al 7% de interés. Vamos, un Mario Conde (que comerciaba sus apuntes de la universidad) a la enésima potencia.

Con esta efeméride matutina, me acordé que tenía ganas de escribir el porqué en verano la gasolina está más cara que en otras épocas del año. Aquí en España la cosa todavía es más grave, porque encima nos acaban de subir el IVA (del 16 al 18%) que grava la gasolina.

Lo que os cuento a continuación lo aprendí por experiencia propia el tiempo que estuve en EEUU. Me resultó chocante cómo subía la gasolina cuando llegaba el verano. Así que investigué un poco en su día, y a ver si lo cuento sin que no se me olvide nada.

Resulta que el 29 de Enero de 1969, una plataforma pretrolifera de la compañía Unocal (adquirida en 2005 por Chevron) explotó frente a las costas de Santa Barbara, California (pueblo muy bonito que visité en el Road Trip por California del 2009). ¿Os suena no? Sí, un blowout como el que acaba de sufrir la plataforma de Transocean que BP tenía alquilada.

Muchos atribuyen a esta tragedia de Unocal el nacimiento de la conciencia medioambiental. Por ello, al año siguiente, en 1970, el presidente Nixon (sí, el del escándalo Watergate) creo la EPA (Agencia de Protección Medioambiental), que como podéis comprobar aquí, ha establecido en los últimos 40 años legislaciones en términos de calidad medioambiental del aire, tierra, mar, especies en peligro de extinción y vertidos peligrosos.

Entre sus legislaciones, me interesa exponer en este artículo una enmienda presentada en 1990 a la Clean Air Act de la EPA. Entre dichas enmiendas de 1990, destaca unos requisitos que se impuso a la producción de la gasolina, fijando unos estándares a la Reid Vapor Pressure y así evitar que se evaporasen bajo altas temperaturas de verano (considerando éste comos los meses entre Mayo y Septiembre) substancias contaminantes.

Por partes. ¿Qué es eso de la Reid Vapor Pressure? La gasolina se compone de muchos hidrocarburos. Cada una de las partes de una refinería (que se compone de la unidad de Fluid Catalytic Cracking (o FCC), unidad alcalina y un reformador) produce un hidrocarburo diferente. Cada vez que veis algo como la siguiente figura, pensad que es una refinería (sí, donde salen esos humos que pintan bastante mal..):

Posteriormente, éstos se mezclan (mezcla regulada por ley en cada país), y cada mezcla debe satisfacer una serie de requisitos. En el caso de la gasolina, las especificaciones más importantes son las siguientes:

  • Octanaje: es una especificación que se mantiene constante durante el año. Es el índice de octano, o en palabras simples, la resistencia que presenta el combustible a su explosión para dar energía. Dependerá de cada motor.
  • Reid Vapor Pressure o RVP: medida de la volatilidad de la composición (gasolina en este caso). Es una especificación que varía durante el año. Y esta variabilidad la que le hace ser el factor endógeno (es decir, concerniente a la propia gasolina en sí, no a si EEUU se lleva mal con Irán ahora o si la OPEP se enfada con el resto del mundo) que hace fluctuar el precio de la gasolina durante el año.

El RVP es la presión del vapor de la gasolina cuando la temperatura es de 100ºF (sí, EEUU es junto a Myanmar y Liberia los únicos que no utilizan el Sistema Internacional de Unidades, así que allí la temperatura se mide en grados Fahrenheit). La presión atmosférica normal varía, pero ronda los 14,7 psi. Si un líquido sufre una presión superior a la presión atmosférica, se evapora. En verano, cuando las temperaturas exceden los 100ºF (muy habitual en EEUU en los estados del Sur, principales productores de crudo), hay que mantener la presión atmosférica por debajo de los 14,7 psi para evitar que se puedan evaporar ciertos hidrocarburos y así cumplir la legislación medioambiental.

Los que no cumplen esta legislación, y dejan evaporarse ciertos líquidos, son los que provocan en verano el aumento de los niveles de ozono y la niebla tóxica. Mirad esta foto que saqué desde la colina de Hollywood en Los Angeles por ejemplo (esa nube amarillenta que cubre los rascacielos creedme que no es niebla formada por partículas de agua):

Niebla tóxica desde la colina de Hollywood en Los Angeles

Niebla tóxica desde la colina de Hollywood en Los Angeles

La EPA, declaró que en ciertos stados las mezclas de gasolina no deberían sobrepasar ni siquiera los 7,8 psi. En otros estados los 9 psi. Estas gasolinas son más respetuosas con el medio ambiente que las de 14 psi de presión, dado que esas limitaciones son impuestas en los estados sureños, donde el calor es más acuciante en verano. Todo ello provoca que en verano, en EEUU, se comercialicen hasta 20 tipos de gasolina diferentes.

Lo que en esta legislación se llama período de verano (que antes decía que iba de Mayo a Septiembre), empieza el Memorial Day (último Lunes de Mayo). En esta época de verano, la mezcla de gasolina consiste en:

  • 40% de FCC gas
  • 25% de straight run gas
  • 15% alkylate
  • 18% reformate
  • 2% butane

Estos componentes de la gasolina veraniega son fuertes productores de una mayor concentración en la capa de ozono. Entre ellos, el más contaminante es el butano. La RVP de la gasolina depende en la composición y en el RVP de cada compuesto. El butano es un compuesto  barato y abundante, pero tiene el mayor RVP de todos los compuestos antes listados (aproximadamente 52 psi), por lo que se evapora muy pronto (con la consiguiente contaminación medioambiental).

Por ejemplo, si en la mezcla de verano hubiera un 15% de butano, aportaría 7,8 psi, igualando ya el máximo legal que la mezcla total (faltarían los psis del 85% restante) debería tener.

Por ello, es fácilmente deducible que en verano la fracción del butano debe ser muy baja en la gasolina, ya que sino el RVP total de la mezcla sería muy alto. Y he aquí el quid de la cuestión: el butano es la principal razón por la que en verano la gasolina está mas cara. En verano tiene que haber muy poco butano, y dado que éste es muy barato y el resto de los componentes más caros, la gasolina sube de precio en verano.

Luego, en Otoño, ocurre el proceso inverso. Los precios bajan. El 15 de Septiembre de cada año es cuando oficialmente se aumenta el límite del RVP a 15 psi, con las siguientes implicaciones:

  • El butano se reincorpora en mayores proporciones: los precios bajan.
  • Al finalizar el verano, la demanda de gasolina es más baja: los precios bajan.
  • Durante el verano, las refinerías cierran, y vuelven a abrir en Septiembre: los precios bajan.

Y entonces, alguno estaréis diciendo. Bueno, pues como en EEUU tienen grandes extensiones de terreno, casas gigantes, ¿por qué no almacenan la gasolina en invierno, cuando es más barata? (ojo, recordad que los americanos deboran la gasolina, coches de 5.000 centímetros cúbicos, apenas hay diesels, etc.). ¡Cuidado! Mientras sube la temperatura (últimos meses de invierno previos a la primera-verano) subirá la presión, así que el butano contenido empezaría a evaporarse, provocando el daño medioambiental previamente expuesto.

Por último, como curiosidad, os adjunto una tabla (data del 2008, cuando fue el último pico de precios del barril de petróleo, que llegó a los 150 dólares frente a los 80 actuales, por ejemplo), donde se exponen los países que cuentan con la gasolina más cara:

Ranking Top-10 de los países con la gasolina más cara y más barata

Ranking Top-10 de los países con la gasolina más cara y más barata (Fuente: http://www.univision.com/content/content.jhtml?cid=1547899)

En EEUU, llegué a comprar el galón de gasolina en Texas a 1 dólar con 30 centavos el galón. 35 centavos de dólar el litro aproximadamente. ¿Barato no? Realmente en EEUU no se pueden quejar mucho del precio de la gasolina, sobre todo viendo el ranking de países con el galón (3,78 litros) más caro, donde la mayoría son europeos.

6 responses to this post.

  1. Vaya ingeniero soy que nunca me había parado a pensar estas cosas… que la gasolina se evapora… Mándale el artículo a Velasco!!

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  2. @Itxaso: jajaja… ya le diré luego a Alfonso que tengo nuevo material para su libro…. ufff… aunque igual mejor no eh, que ni que fuera escuálido el libro!

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  3. fgdbvefbhjnnhbge

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  4. Very nice blog post. I absolutely love this website.
    Keep writing!

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